Today a helicopter flew us from Kathmandu to Lukla (2 800m) with our 1 500kg of luggage. An uneventful trip. People in Lukla welcomed us with a gift of a silk scarf, called a “kata.” It’s a customary way of welcoming new arrivals. A kata also serves as protection from the dangers of the mountain. We started out right away. A few hours’ walk, as far as Phakding, where we spent the night.



Climbed 800 metres from Phakding to Namche Bazar. Here it’s the end of the monsoon, the rains that make everything very wet. The sky is always overcast, and it’s often drizzling. Even when it’s not raining, the air is very damp. The trail to Namche Bazar is marvellous. We’re walking alongside a river that we cross by means of dizzyingly high bridges. Lots of flowers growing here, including edelweiss, the flower usually associated with the Alps. .

People’s gardens are full of cabbages, garlic and potatoes. Our supplies are carried by our porters and by “dzos,” a cross between a cow and a yak. We’ve seen very few yaks on the path, since they are still in their summer pastures. Yaks are used mainly at high altitudes, after Namche Bazar, for the climb to the Everest Base Camp. The altimeter reached 3 440m today.



We have arrived at Lobuche (4 930m), about one hundred metres higher than the peak of Mont Blanc, at 4 807 metres. Some members of our team are already feeling the effects of altitude: Myriam Leibundgut is suffering serious headaches. There are no more trees at this level, but the Himalayan prairie is covered with all kinds of flowers all along the moraine. The weather is very cloudy. We were unable to meet with the Lama of Thyangboche to receive his blessing, because he was on a retreat. So the ceremony was held in Pheriche (4 243m) instead, in one of Nepal’s oldest monasteries. Five Buddhist monks received us, and the ceremony lasted about an hour and a half, accompanied by chants and the music of drums and cymbals. The Sherpas were happy. This blessing is a must for anyone intent on climbing Everest, for it protects us from the dangers of the mountain and keeps bad luck away.

Yesterday we helped out a young porter who was having trouble with altitude sickness. We put him inside our pressure chamber, a sort of hermetically sealed sleeping bag that can be used to create different altitudes. He stayed completely shut up inside at an artificial altitude of 1 800 metres for one hour, even though we were actually at 4 000 metres. His headaches and vomiting stopped, and he was able to start off home again in fairly good shape.

The dzos have now been replaced by yaks, which are more efficient at these heights. We are all finding it a bit harder to breathe, since there is already 30% less oxygen in the air. Tomorrow we will make it past 5 000m and spend the night at Gorak Shep (5 286m). We will also hike to the peak of Kala Pattar, from where we can observe the upper regions of Everest. Our Sirdar (head Sherpa) and another Sherpa, both of whom have already stood on the Roof of the World twice, will be able to give us some information on certain steps along the way and the final ascent.

Nathalie is doing well, despite some minor headaches that should disappear as she acclimatizes. Thierry, on the other hand, is very tired and has to stop to rest from time to time as we proceed. I feel very good so far, although a bit breathless. By Saturday we should be at the Base Camp…



We left Lobuche (4 930m) this morning and reached Gorak Shep (5 288m) after a three-hour walk. This is the last step before the Base Camp. The weather is very overcast, and it’s raining heavily. We rarely see the peaks, because the entire landscape is clouded in. Here at Gorak Shep we are enjoying the last bits of greenery and flowers before heading off into the moraine on the Kumbu glacier tomorrow, on our way to the Base Camp.

As for our team, Nathalie is acclimatizing very well. Slight headaches from time to time. Thierry, for his part, found the trip up to Lobuche very difficult. He was suffering from severe headaches, but don’t worry, he is in good condition. He took a short “break” in the pressure chamber, that sort of sleeping bag or sealed “balloon” where we can create artificial lower altitudes. He felt much better after that, and was able to start walking again, slowly. His headaches have become less serious. Like Nathalie, I’m acclimatizing very well, and as yet haven’t felt any ill effects. The important consideration is to eat properly (a healthy appetite is a sign that you are acclimatizing well) and, above all, to drink lots. The rest of the team is doing well, some progressing more quickly than others. Still minor headaches from time to time. The Sherpas, being used to these conditions, obviously have no trouble with high altitudes.

We’ve been eating very well since we started off on our walk. The food is delicious–more than we had hoped or expected. The dishes consist mainly of eggs, rice, pasta, potatoes and a few other vegetables. The cook and his helpers, who will be with us all the time at the Base Camp, leave a bit before us in the morning and stop to make lunch. Then they leave ahead of everyone in the afternoon, so as to get set up for supper. They are really excellent cooks.

We are sleeping in lodges, a sort of very rough shelter. The higher we go, the less comfortable they are, so Nathalie and I preferred to set up a little tent for the past two nights. We are all looking forward to tomorrow, when we finally reach the foot of this mythical mountain.



Four hours’ walk over the moraine of the Kumbu glacier from Gorak Shep to the Base Camp. As soon as we arrived, we attended another religious ceremony, this time celebrated by a lama who is also a mountaineer specializing in ice climbing. The event took place outdoors, facing Everest, accompanied by prayers, chants, offerings, everyone throwing rice in the air, and a yak-butter cake that we all had to share. Then things lightened up, and we were given flour to throw in each other’s faces! The poor lama got more than his share!! This was followed by a blessing, and the lama wrapped a thread around each person’s neck. Finally, we ended with a serving of rice alcohol and french fries (with a slight taste of shrimp)… just as the snow began to fall. It snowed heavily during the night, and we woke up to about 10 cm of snow shrouding the Base Camp.

It was a tiring day. A few team members were still suffering minor headaches, normal at these altitudes, but that should usually disappear in a day or two. The Base Camp has some thirty tents: one for communications, one for the infirmary, another for baggage, along with the sleeping tents. The kitchen tent had already been put up by the Sherpas before we arrived. It’s an impressive structure, with stone walls. The area is very clean. All the garbage is taken back down into the valley — even the human waste is carried back down in plastic barrels. We also have a shower, in a tent, operating with a system of manual pumps.



A team of Sherpas has left to install the guide ropes and ladders on the Icefall. The team will also hike up to Camp I with a bit of equipment. Our ice-climbing lama will pull on his crampons tomorrow to go and install the guide ropes and ladders required for this difficult and perilous section of the climb. At the same time he will attach some little bits of cloth to the equipment, serving as prayers, and will also drop a few scraps into the crevasses — some of them 100 metres deep.

We glimpsed, and certainly heard, an avalanche beyond the Icefall. Very impressive. Today we set up our system of solar panels over our tents, a few hours’ work. We were very satisfied to see that everything is working as planned. None of the material was damaged in transport.

The temperature swings enormously between night and day. This evening, the outside temperature is about -5 degrees C. When the sun is out during the day, on the other hand, it is very powerful at this altitude and we can sit outside in T-shirts. The day after tomorrow we will make our first venture onto the Icefall, a chance to check out the fast-changing appearance of this part of the climb.



We spent the day at the Base Camp, inventorying and adjusting our equipment and continuing our acclimatization. It also gave us the opportunity to meet members of the other expeditions here at the camp. We invited an Everest-bound Spanish team over for tea this afternoon–two mountain climbers and a doctor. They have a whole list of scientific tests to conduct. It was quite interesting talking with them.

This evening, we had two Italians over for supper. They will be attempting to climb Lhotse (8 501m). There is also a Korean team here who will be climbing Lhotse. A Mexican group should be arriving in the days to come, intent on scaling Everest.

All in all, there are now three Everest teams at the Base Camp: a Spanish team, a Mexican team (to come) and us. There are also an Italian team and a Korean team, both planning to climb Lhotse. In comparison with other years, there are not that many people here.

The weather is still very snowy.



Finally! Finally the mountain, finally we set foot on the Icefall. We climbed about 350 metres. We made our first crossings over those famous ladders, and “stepped across” our first crevasses–some of them exceedingly deep. The accent is definitely on safety. Everything is checked and planned to make sure it all goes safely. I must say, for myself, that I found this first outing on the mountain quite fun–and really beautiful. When we finished our ascent for today, we spent time checking our equipment, as a way of finding something to do while we continued acclimatizing.

It’s astoundingly hot. We could walk around in T-shirts, except it wouldn’t be wise when using ropes on the glacier. The combination of heavy snowfalls and high temperatures is causing avalanches. We often see small snow and rock slides–surface sloughs. Fortunately, they pose no threat to the Base Camp or our route up the mountain.

During our outing on the ice fall, the people who remained behind at the Base Camp kept busy with different tasks–setting up the infirmary or adjusting the frequency of walkie-talkies among the different teams, the Sherpas and so on, to avoid any confusion and co-ordinate communications properly.

It snowed heavily during the night of September 9-10.



Let me tell you about the Icefall. It reminds one of the deeply wrinkled skin of a giant, complete with crevasses. It’s the tip of a glacier, with a rough and broken surface, littered with huge blocks of ice, some of them weighing hundreds or even thousands of tonnes, scattered about in precarious balance. Despite their enormous weight, just the warmth of the sunshine or some momentary vibration is enough to tip them over, with a deafening crash. We hear these “seracs,” as they are called, tumbling day and night. A glacier is alive, in constant movement, and we have to pass over it each time on our way to and from Camp I. The Icefall is a mostly vertical wall about 700 or 800 metres high. As I described in yesterday’s entry, we made our first excursion out onto the Icefall to check our equipment and study the route suggested by the Sherpas — they are the experts. The Sherpas installed ropes and ladders on the Icefall.

One of these passages is quite impressive, in fact. The Sherpas have tied seven ladders end to end–as you can imagine, it rises to quite a height! It shakes and sways, but on the whole it’s quite reliable. There are some ladders set vertically, others horizontally, across crevasses that can reach depths of 50, 60 or even 100 metres. I can assure you that we scurry across them as quickly as possible, secured by a clip on one of the two cords running next to the ladder like a handrail, with our iron crampons slipping and sliding on the aluminum rungs… This is quite a dangerous section of the climb, in fact. All the climbers hate crossing the Icefall. According to our climbing plans, we will have 6 return trips to do, meaning 12 times up or down, since we have to cross it to get from the Base Camp to the upper camps, and vice versa.

As we were climbing yesterday we encountered the lama who had presided over the blessing ceremony when we arrived at the Base Camp. (You remember that he is an expert on the Icefall.) I grinned to see that he still had a bit of flour in his ear from the ceremony, when we had thrown all that flour at him!

Tomorrow we will be crossing the Icefall again to take our equipment to Camp I (6 150m), where we’ll set up a rudimentary camp and spend the night. This should speed our acclimatization. We’ll be back at the Base Camp on Saturday.

As I noted before, we are eating very well here. The food is excellent, and looks good, too. The head chef worked for ten years or so at a hotel in Kathmandu, and he serves us little apple fritters, different types of bread, cakes, popcorn, all kinds of things. And then the different teams here invite each other for a taste of their special dishes, too. Surprisingly enough, we’re fairly comfortable here, even at the foot of the world’s highest mountain. We have to put out a huge amount of energy for days while actually climbing, but when we come back to the Base Camp, it’s as though we were returning to life, to warmth and good food.



Today, some news from Nathalie…

Bernard and the rest of the team left at about 8 a.m. for Camp I. They crossed the Icefall again, and arrived at Camp I around noon. They’ll spend the night there, to help with their acclimatization. We listened to our walkie-talkies all day to keep communications open between the climbers and the Base Camp. In fact, I’ll keep the radio with me all night. Everything is calm today here at the Base Camp. I’m taking the opportunity to recharge my batteries, read a bit and rest up a bit. Bernard said that he had a headache today, although he adapts to the altitude much better than I do. At night I wake up with terrible headaches. As Bernard explained yesterday when talking with Marie-France Bazzo, that’s because our breathing slows down when we sleep, and the brain gets less oxygen. We wake up to take a few deep breaths.

We heard from our friends Lise and Michel Perron and Tim and Audrey Kenny, by radio. They’re on their way to the Base Camp. They had supper in Dughla, and should be sleeping in Lobuche this evening. Thierry and the man in charge of the Sherpas here at the Base Camp have set out to meet them. They ought to reach the Base Camp within a couple of days, by Sunday at the latest. We’re really looking forward to seeing them.



Quite a full day. First of all, our two friends Michel Perron (the main sponsor of the expedition) and Tim Kenny arrived at the Base Camp. This alone was an admirable exploit for two men in their sixties. Michel is exhausted, and is sleeping now. He found the trek very demanding. As for Tim, he is feeling fine. We celebrated their arrival with a bottle of champagne. With the pressure at this altitude, I can assure you that there was no difficulty in coaxing the cork out of the bottle! There wasn’t much champagne left, but it was still a wonderful moment.

Thierry is busy all the time, taking care of everyone at the Base Camp. One of the Italian climbers is sick, one of the Basques is suffering altitude problems. Thierry never stops. I’ll bet that his “waiting room” isn’t quite as full as those in Quebec hospitals, at least!!

Nathalie opened her tubes of paint today (non-freezing paint, of course!) and began painting the mountains all around us. I haven’t yet been able to admire the results, because for some reason she has hidden the canvasses away. I’ve looked all over, but I can’t find them anywhere…

The team has returned to Camp I. One more round trip over the Icefall, more trips across the ladders, one of which is beginning to lean quite a bit to the right, over the crevasse. Needless to say, it isn’t my favourite activity.

The Sherpas reached Camp II for the first time today–no easy job, with the heavy snowfall we’ve been having. They had to find another route, in fact, because avalanches had buried the first one they had traced. It was a difficult climb for them, with their backpacks full of equipment, walking through snow up past their knees. Our team will be able to strike out for Camp II in two or three days. We will return to Camp I, pick up the equipment stored there and then proceed to Camp II. The Sherpas hate sleeping at Camp II. It’s an avalanche-prone part of the route, and they prefer to walk for several hours further rather than overnight there.

The end of the monsoon has brought great swings in temperature. When we wake in the morning it’s cool, about -8 degrees Centigrade. By about 9 a.m., the sun comes out from behind the mountain and the temperature starts to climb. Around 1 p.m. the heat is unbearable. You’d think you were on a beach in Martinique! That’s when we use our shower tent.

In the afternoon the clouds climb back up the valley and the weather becomes very changeable. It rains, it snows, ten minutes later it’s very warm, and then it starts snowing again. Really unstable. There’s no understanding it. We end up using our entire wardrobe, from T-shirts to three layers of polar fleece!



We spent the day with Messrs Perron and Kenny, visiting the other teams at the Base Camp and giving them the chance to meet the members of the Italian and Spanish teams. Our whole team is at the Base Camp right now, resting up a bit, so our friends have been able to chat with all our fellow members. The Sherpas received training today on how to use the ARVAS, a sort of mini-transmitter you carry on you and that helps to locate you if you’re buried under an avalanche.



Our friends Messrs Perron and Kenny left today to rejoin their wives, Lise and Audrey, who had remained a bit father down in the valley. Afterwards we got busy fixing some of our equipment, including ripped gaiters and other clothing. We spent the day sewing a bit, reading a bit and listening to music. Patience is an essential commodity on Himalayan expeditions. You have to know how to wait.

The Sherpas who had gone to set up Camp II are back at the Base Camp. They will be staying here a few days to rest up as well. While they were at Camp II we took the opportunity to test and adjust the walkie-talkies with them. Communications between the Base Camp and Camps I and II are now problem free.

The weather is still just as foul, overcast and snowing. To make up for it, tonight we’ll treat ourselves to a “Petit Extra” meal — meaning, ladies and gentlemen, a succulent dish of freeze-dried preserved ducks’ gizzards that Jean Filippi kindly prepared for us. My mouth is watering already!



Here I am once again, coming to you from the Base Camp. I’m eager to get off to bed so that tomorrow will come sooner. We’ll be leaving for Camp II (6 450m) tomorrow morning at about 4:30 a.m., before the sun comes up. The idea is to get past the Icefall as soon as possible, because the sun’s warmth can make the seracs unstable. Everyone is reading to help pass the time. As Marie-France Bazzo said when we spoke this morning, it’s sort of a book fair at the foot of Mount Everest.

The Mexican team arrived at the Base Camp today. There are Mexicans on the team, of course, but also Peruvians, Colombians and Americans. We’ve been watching with a great deal of interest and surprise for a few days now as the Sherpas set up the route over the Icefall for this team, at tremendous expense. We couldn’t help but be impressed by the investment of time and material. It must have cost tens of thousands of dollars.

The Mexicans were exhausted when they finally arrived. The entire team had found the trek to the Base Camp very demanding. When the Sherpas showed them the Icefall and the difficult terrain ahead of them, they finally realized what it meant to climb Everest… and they gave up! They said no, it’s not for us, it’s too difficult, we’re packing up and going home! They’ll be leaving the Base Camp tomorrow. It was the famous lama who is an expert on the Icefall, the one with the flour (you remember), who was responsible for opening up a passage over the Icefall for the Mexican team. And now he has to take it all down. He’ll certainly be keeping busy for some days to come.

Just the same, it’s not good news for the climbers here. Although they sometimes say that Everest is a real “highway,” that there are more and more people trying to reach the coveted summit, it’s not the case this fall. It actually helps to have more people climbing. It also makes everyone feel safer. Occasionally it can be a hindrance, if the trails are crowded. But it helps in opening the trail, or if anything goes wrong, and it means that there are more Sherpas to carry equipment and clear the trails.

So all in all there will be only 14 climbers trying to touch the Roof of the World. And not all of us will make it, needless to say. How many of us will have the privilege of standing on the tip of Everest? What’s your guess?



News from Nathalie…

After spending yesterday packing their last bags, Bernard and the rest of the team left at about 5 a.m. this morning, heading for Camp II (6 450m). They stopped for a few minutes at Camp I along the way to pick up some of the equipment they had left there on their two previous trips.

We’ve been in regular communication with the climbers today. They reached Camp II at about 5 p.m., and they will spend the night there. Bernard seemed very tired when I spoke with him. The mountain is taking its toll. At their altitude there is about half as much oxygen in the air as in Montreal, for example. Tomorrow, the team is to come back down to Camp I to pick up the rest of the equipment, then climb back to Camp II and overnight there again. Weather permitting, they will also take the opportunity to open up part of the route to Camp III. If all goes according to schedule, they should be back at the Base Camp on Sunday.

One bit of sad news… Thierry spent last night and part of the morning with a member of the Korean team who had suffered a haemorrhage. He was evacuated from the Base Camp to a hospital in the valley by helicopter this afternoon. We all wish him well, and a speedy recovery.

One of the six high-altitude Sherpas, Dorjee, worked on an Imax film being shot here on Everest. It should be in the theatres in Quebec next spring.

As for me, I spent the day resting and reading. I’ve already read one whole book. It’s done me good! I also take care of communications between the Base Camp and the climbers during the day. We’re keeping close track of them, which helps to calm any little fears…



Back at the Base Camp after two nights at Camp II. I slept very well up there. So far, I’ve been adapting well to the altitude, but some members of the team suffered headaches and hallucinations on the first night. The second night went much more smoothly for everyone. In a few days we’ll try to reach Camp III and spend one night there, then come back down to Camp II for the next night and then return to the Base Camp. That time will be the real thing, since we’ll be preparing the equipment to take back up to the upper-altitude camps, readying ourselves to attempt the summit in early October. Climbing Everest is something like a yo-yo, up and down and a bit higher each time.

Another tale of the Icefall. As we were coming back down from Camp II I had something of an adventure while crossing a ladder laid over a crevasse. I was alone at the time, the other team members some distance away. In the middle of the crossing, right over the crevasse, one of my boots got stuck. I pulled with all my strength to yank the crampons out, but nothing worked. I took one step back, so as to put my other foot on the same rung and get more purchase to push with–and my other boot got stuck as well! So there I was, all alone, standing on an unstable ladder overhanging the void, with both feet stuck to a rung. There was only one thing to do. I bent over and unlaced my boots, took them off and finished walking across in sock feet! Needless to say it was quite cold, and rather slippery. I couldn’t believe it. I was sitting on the Icefall, gazing at a ladder sticking out over a considerable drop, with my two boots perched over the abyss. A Sherpa arrived and, using his ice axe as a lever, with me stretched out full length along the ladder to help him, after a few minutes we managed to pry off my boots.

And there’s more. At noon today, during lunch, we were all in the tent. We heard a loud rumbling noise. That is nothing unusual here, so no one panicked. One of us near the door stepped outside for a look and quickly ducked back inside and urged everyone outside. Two kilometres above our heads, one whole face of the southwest shoulder of Everest had come off and slid down, dragging with it hundreds of tonnes of snow. It had caused an impressive avalanche, and an incredibly b gust of wind swept the Base Camp. Then we all panicked. Sherpas, workers, climbers, everyone started yelling and running around (away from the avalanche, of course) to take shelter behind rocks. We all tried to cover our faces with a bit of cloth, so as to be able to breathe if we were trapped under the snow. The sky darkened, and within the space of a few minutes, 2 or 3 inches of snow dropped on the camp. I can tell you that it’s quite a feeling to be stuck in a snowstorm that hits all of a sudden when you don’t know when or even IF it is going to stop.

Fortunately, no one was hurt, and there was no damage to the camp. The tents stood up to the blast of air and the equipment is just fine. I should mention that a few years back, the gust from an avalanche at exactly the same spot literally razed the Base Camp and ripped all the tents up. There had been no one killed or injured that time either, but enormous losses of equipment.

Witnessing a spectacular avalanche like that really takes your breath away. It’s apocalyptic. The path carved by the snow and rocks from the southwest shoulder must be a kilometre wide. We escaped with nothing more than a good scare, which is about the best conclusion we could have hoped for…



News from Nathalie…

Bernard left this morning for Camp II. He made the trip up in about 4.5 hours. He’s very happy with his climbing time, for it means that his metabolism has adapted properly to the altitude, and he can work hard without too much discomfort. He’ll be sleeping there tonight, and tomorrow he’ll be climbing up to Camp III to spend another night there. The stop at Camp III always makes Bernard a bit nervous, because of the avalanches over the last few days. Camp II isn’t in the avalanche corridor, so it’s fairly safe. Camp III is in a riskier location. He is to be back at the Base Camp on Friday.

Yesterday we witnessed another gigantic avalanche, starting from the same place as the one on Monday. There was another during the night, too, but not as large. The one yesterday afternoon was the most impressive. The wave of snow rushing down toward us must have been at least 3 kilometres wide. Once again, everyone at the Base Camp panicked. Bernard was napping in the tent. He raced outside, without taking time to get dressed or even to pull on his boots, and began scrambling for cover behind the rocks, barefoot and in his underwear. The sky was blocked out in a few moments. The blast of air produced by these hundreds or even thousands of tonnes of snow starting at 7 800m and racing all the way down to the Icefall is incredibly violent. It blew through the camp for some forty seconds. A few inches of snow dropped on us in the space of seconds. It really seemed like the end of the world. While all this is happening, we’re huddling there wondering whether we’re going to make it. But fortune is smiling on us, since there were no injuries and no tents or materials lost. Who said that the Everest Base Camp is totally safe? Not in the last few days it hasn’t been.

It’s increasingly clear that the monsoon season is over. Today and yesterday there wasn’t a cloud in the sky. But the heavy snowfall and the relatively small number of climbing teams have slowed down the installation of the upper-altitude camps. It’s harder work to open up the trails in all this snow up to your waist, particularly when you’re carrying equipment as well. We spend all our time outdoors. Whether you’re in a tent or outside, the temperature is the same. The air is quite humid, but at least we have good sleeping bags that keep us warm.



I was first away from Camp III (7 300m, or about 24,000 ft.) this morning, at around 7:30 a.m., after a troubled and sleepless night. Now I’m back at the Base Camp. It was very cold this morning, about -20C. I don’t care for Camp III. We camped under a serac, on a platform the Sherpas had shovelled out so that we could erect our tents. It was very narrow. In fact, as you come out of the tent, there is a pathway about 40cm wide running alongside a crevasse. It’s not exactly a bottomless pit, but it is one heck of a slope. I can understand better now why the Sherpas refuse to sleep at Camp III. A few years ago, a Japanese climber set fire to his tent while using his stove, and scrambled outside onto the ledge without his boots. It was a fatal error, because he fell over the edge.

It’s also a frustrating place, for we are just 1 500 metres from the summit. But we have to come back down, because none of us is ready to tackle the peak yet.

At an altitude of 24,000 feet there is only half as much oxygen in the air. This is a mandatory step in our acclimatization. The mountain has its demands, and we have to be patient and obey. It’s still an extraordinary experience, though, because as we move higher we are above Pumori (7 145m) and we can see the peak of Cho Oyu (8 153m). The horizon is gradually opening up before our eyes. It’s really quite beautiful.

So here we are back at the Base Camp, after a very demanding day. I arrived at about 1:45 p.m., after stopping at Camp II and Camp I to rest and drink as much as possible. Fortunately I was able to eat a bit while I was up there. My appetite didn’t disappear completely. I can’t say the same for all my teammates. Some of them were so nauseous that they were actually throwing up. When you’re feeling that way, you get tired very quickly. We’re staying at the Base Camp for a few days in order to recover our strength before launching the attack on the peak, and to allow the Sherpas to finish setting up Camp IV, the last high-altitude camp, at 8 000 metres. The break is most welcome.



We learned today that Camp III, where we spent the night last Thursday, has been swept by winds of incredible ferocity, tearing up our tent and the Spanish team’s tent as well. Even at Camp II, a large tent belonging to the Japanese team was ripped up. Everyone is waiting at the Base Camp for the weather to calm a bit. Even the Sherpas are blocked here. This means that there will be other tents to set up at Camp III, and certainly some shovelling to do, to clear the snow off the ledge we camp on.

In the meantime, teams of climbers and Sherpas are living here side by side at the Base Camp. The Sherpas are wonderfully kind. We spend a lot of time talking with them. They smile all the time and play cards. One of them has stood on the Roof of the World six times! They rise early in the morning and begin making breakfast, waking us gently with their whistling and singing. Most of them are fairly young, and they too are far away from their families. We chat about everything; love, distance, the mountain. We eat our meals with them and learn about their lifestyle, while they observe ours. We are having some lovely times together.

The only fly in the ointment, in fact, is the liaison officer, a Nepalese government official who snoops around here throughout the whole expedition and watches everything everyone does. His sole purpose is to notify his government whenever a climber successfully makes it to the top of the mountain, even before we can send the news off to our families or the media of our respective countries. He asks about every step we take and everything we do, and gives us his “informed” opinion on how we go about things. He is quite unpleasant to have around.

We were to have set out again several days ago, but were held back by the poor weather. Our departure for the final assault on the summit has been delayed a few days, although we aren’t behind on our original planned schedule. We will probably have to wait until the weekend for the weather to improve. I feel like a runner at the starting blocks, waiting for the starter’s pistol. I’m impatient to get going. Meanwhile, I’m gathering my strength, watching the magnificent spectacle of the seracs toppling in the Icefall, checking and preparing my equipment one more time, and listening to the Sherpas singing and whistling. I’m ready. I’m just waiting for the green light from the mountain and the weather.



We are still held “captive” at the Base Camp. The weather is really bad. Violent winds continue to wreak havoc in the upper camps. The sky is overcast, and it’s snowing heavily. It’s apparently something to do with the changing phases of the moon. We still don’t know when we’ll be able to make a start on reaching the summit.

To while away the time, we’ve been walking over to the foot of the Icefall. There are all kinds of items and souvenirs hidden away in the folds of this glacier in constant movement. We actually found a bit of cardboard marked with the “EVEREST 82” logo, from the first Canadian Everest expedition! That was fifteen years ago…

An Italian climber, Fausto de Stephano, is interested in old climbing equipment, and the Icefall is a real treasure trove for him. He has managed to find some one hundred items while walking on the glacier, and has spread them out on big flat rocks all around his tent to make a real little Everest museum. There are old ice screws, bits of rope, old carabiners, wooden ice axes (!) and crampons that must be at least 40 years old.

Keta, the Spanish doctor who supervises the hospital tent with Thierry, also collects souvenirs from the Icefall, especially old medical equipment. He found a very old stethoscope, clamps, scissors, etc. It seems as though he’s looking for all the old first-aid kits that the glacier carried away! Like Fausto, Keta has set up a little museum near his tent. It’s fascinating to look at all these remains of previous expeditions.

Eating is another pastime. Since all the teams are waiting here at the Base Camp, we continue to invite each other for meals. This morning, the Spanish team joined us for breakfast. They arrived with ham and sausage from their region of Navarre. I hardly need to say that it was delicious. We, of course, hauled out our maple syrup, which is always a great success.

We try to find hundreds of different ways of passing the time. The mountain continues to teach us a lesson in patience.



News from Nathalie…

Bernard and four other members of the team climbed up to Camp II yesterday, and spent the night there. Today they went on to Camp III (7 300m), in horrible weather. It snowed a lot up there. Bernard and Passang Sherpa had to shovel for close to two and a half hours to dig out the tent. A terrible storm struck Camp III and one of our tents was heavily damaged, so two of the climbers from our team asked the Japanese and Korean teams for permission to use their tents. Bernard’s companions up at Camp III are Yvan Estienne, Marie-Christine Contino, Yannick Navarro and Michel Pellé. Michel has finally decided to make his attempt on the summit with oxygen. Since he already reached the top on a previous expedition, he has decided that the most important thing this time is the film he is making about the climb, rather than doing the climb without oxygen.

One of the Sherpas, Dorjee, is back from Namche Bazar, where he was visiting his wife, who had been having health problems. He climbed up to Camp II today, and will attempt to join up with the rest of our group for the final climb. Weather permitting, the team will try to make it to Camp IV (8 000m) tomorrow.

Bernard said he was feeling nervous today, that his nerves were playing him up. I’m sure that all the work of climbing and then shovelling out the tent has focussed his energy and his attention and that he’s feeling calmer now. He took two bottles of oxygen with him, or about 16 hours’ supply, calculating an average flow of two litres per minute. That should be enough to get him to the top and back from Camp IV. It’s the only oxygen reserve he will be using. They haven’t any other cache of bottles. According to the plans they should be making the attempt on the summit during the night of October 8-9. If the weather co-operates…



Believe it or not, here we are back at the Base Camp again. What a disappointment!

We left Camp II on Monday, accompanied by b winds, and reached Camp III after a steep and difficult climb. The higher we went, the harder it was blowing. When we reached Camp III, there was lots of work waiting for us, as we had to clear the snow away from the tents, which had also been damaged. It took us more than two hours of shovelling very hard-packed snow. And the worst wasn’t over. There we were, stuffed together in the narrow space, the tent walls pushed in by snow and our sleeping bags feeling like coffins, while the storm raged outside. And let me tell you, it was a real storm! The jet stream winds must have been blowing at over 100 km/h, literally forcing the tent walls into our faces. Chunks of ice, sometimes as big as fists, were breaking off the face of Lhotse and falling on our tents. We were just hoping that they didn’t get any bigger. It was intolerable. In the infernal noise of the wind we couldn’t even hear each other yelling from one tent to the next, and we had to use our walkie-talkies to communicate. We decided that we had no choice but to come back down right away, and that is what we did very early on Tuesday morning. It wasn’t safe for us any more at 7 300 metres.

On the way down, we saw that Camp II had been devastated. There was nothing left but debris, a real wasteland. All the expeditions are now safely back at Base Camp. No one has yet reached the top of Everest or Lhotse this fall. Now we’ll have to wait for the weather to calm down again. All the teams here have to talk about arranging a new climbing schedule.

Very happy to report that no climbers were hurt during this misadventure. Morale is not very good, however. Things are pretty tense here at the Base Camp. Tomorrow (Thursday), we will decide whether we can plan on making a new attempt at the summit this coming weekend. First, of course, we will have to take stock of our damaged equipment. From here, mind you, looking at the South Col, nothing seems less certain. The weather is still awful up there.

Latest news: the Spanish team seems ready to give up.

If our team decides to make another try, there will be Yvan Estienne, Yannick Navarro, our Sherpa, Dorjee, two members of the Spanish team who would like to join us, and me. We’ll keep you informed.



The suspense continues! We were right to wait until today to decide whether or not we would give up or make one last attempt at the summit. This morning I awoke to good news–the weather was glorious, the sky completely clear. It’s cool, but a beautiful day nonetheless. One of the nicest we’ve had since the start of the expedition, in fact. I thought it over a bit, gave Nathalie a big hug, I was afraid for a moment or two and finally I told her “I’m going.” I left accompanied by four Sherpas (Nima and the three Dorjees). Tonight we’ll sleep at Camp II. Yvan Estienne and Yannick Navarro are already up at Camp III. Tomorrow I hope to make it all the way to Camp IV, where I’ll meet up with Yvan and Yannick. If the weather holds, it’s conceivable that we’ll make it to the top between Saturday and Sunday. Will Everest finally give us permission? I feel excited and confident. We’ll keep an eye on the sky and the time and, if the good weather continues, we’ll be off for the summit.



We’re on our way to Lukla. We should reach Kathmandu Thursday, if all goes well. Last Saturday, after we reached Camp III, another terrible storm came up and once again forced us back down to the Base Camp. There was no long discussion, no obstinate arguments, no words–just a small gesture from one of the other team members to say that we were wasting our time, we had to give in, we couldn’t fight the elements any more and we might as well go back down. And so we turned our backs on the summit for the last time. This fall, no one has made it past Camp IV on Everest. None of the teams managed to reach the top of Everest or Lhotse. We are all relieved: relieved that it’s over, that we are all coming back safe and sound, and satisfied that we tried our best to make it to the peak. There’s no bitterness, for as I’ve said before, the mountain is bigger than any human. We have to listen to what it says and obey its orders. Everest simply didn’t make its peak accessible this season.

On the way to Pheriche yesterday, I turned around often to look behind me, just to see the mountain once more, the mountain I’ve lived with so intensely for the last two months. Everest is part of me now, in the same way as the Poles, and always will be. Because Everest is the highest point on the globe, you could almost say that no matter where we are on Earth, we’re always on its slopes, in a way, ever climbing the mountain or coming back down.

I want to tell you an anecdote that says a lot about the Sherpas. They are a wonderful people, who have adapted perfectly to their environment. During our last attempt, I was accompanied by two Sherpas as I was climbing. At one point I caught up to and passed one of them. The farther we climbed, the farther I was ahead of him, until I found myself wondering how it was possible for a Westerner like me, normally living at low altitude, to climb faster at an altitude of 7 000 metres than a Sherpa born and raised in the Himalayas. The second Sherpa stopped next to him just as I was about to climb back down and ask whether everything was OK. I wondered whether he was having trouble with his crampons or whether his hands were freezing. After a few minutes, the two of them began climbing again, and so did I. Yesterday, as we were walking back to Pheriche, I asked the Sherpa why he had stopped during the climb. Had there been some kind of problem? He told me that there had in fact been a problem, but that he had solved it when the second Sherpa arrived: it was blowing so hard that he couldn’t get out of the wind… to light his cigarette! At 7 000 metres! There we Westerners were, barely able to breathe, while the Sherpas are so used to the mountain air that they can even smoke up there. They are really a fascinating people. In fact, they are doubtless one of the most fascinating discoveries I’ve made on this trip. Like Everest itself, their easy-going approach, their kindness and smiles will always remain engraved in my memory.


27.10.97 – CONCLUSION

I feel as if I’m still there. Still out of breath, thinking back on our last attempt. So high, and so close to our goal, held nearly motionless by the storm, and I could hear my heart beating. The wind managed to pierce right through my clothing and blow frigid air on my hopes. It cried out “turn back” for long hours on end, and yet my feet continued trudging forward. There, far above the clouds, my eyes were locked on the peak, my hands gripped the rope, my feet clung to the steep slopes of bluish ice, and my dreams gave way to real life. Time was passing, the surroundings were constantly growing more magnificent. We climbed, and the mountain waited. Increasingly violent gusts of wind forced us to advance like crabs, sides to the mountain so as to present our backs to the peak and the wind. Dorjee remained close by me, but I couldn’t see his eyes, hidden away deep inside his hood. His movements, like mine, were in slow motion. His firm and determined steps inspired me to keep going. I could feel the life just next to me, and I needed it. The wind was howling more loudly all the time. I felt “the impossible.” I wanted to keep trying, just one more step, just a bit higher. But one gesture, one wave of the hand, was enough to stop me. A simple half turn, to face back down the mountain, was enough to change my life. Before I turned, just for a moment, with my face into the wind I gazed at the summit.

See you again soon…



10.05.1998 – BETWEEN YOU AND ME

It was six months ago already, on December 10, that we left the Base Camp for our last attempt on the summit. There were only eight of us, including the Sherpas, trying our luck, but the storm barred the way and wouldn’t let anyone through to the summit.

I relive that climb every day, and especially this spring, because other climbers are even now hoping for that window of good weather that offers them an opportunity to step onto the Roof of the World. Many expeditions have set up at the foot of Everest, on the Tibetan and Nepalese sides. Yes, yes, I admit it, I’m a bit envious, jealous even. My good friend Dorjee Sherpa is accompanying the expedition from Singapore. He is the one I climbed with most often. His gaze and his smile always added greatly to my own determination. Thanks to e-mail, I hear from him often, and directly from the base camp. He is still just as skilled and fast on the mountain. He seems to be happy there, and invites me to return. I admire him–he has touched the summit twice now. When he writes me, he always signs his messages with “Dorjee, twice summiter.” That’s quite a calling card!!

Between his expeditions he lives in Kathmandu, with his wife and his son. The 96 expedition took him to the summit, but with a very heavy load: he was carrying the lens for the IMAX camera… The American climber David Brashear was accomplishing a great premiere, by filming the ascent of Everest on IMAX. The equipment required is much heavier and bulkier than for a traditional film. Dorjee was patient, though, and determined to get it all to the top. Since early April this film has been showing in Montreal, in the Old Port. Dorjee appears in it. I admit that I was surprised at the realism of the film. It is very accurate, with no tricks, and shows exactly how it is to climb the world’s highest summit. I wanted to walk into the screen and continue climbing where I had left off–along with Dorjee.

Since I returned from the Himalayas in October, I have been spending my time reliving the expedition. I want to share these moments, to talk about Dorjee, to tell how the mountain reaches into your innermost being. People often say that explorers make useless conquests. It’s true, these accomplishments are useless in the eyes of people who want everything to be profitable. But I am still just as enthusiastic about explaining how climbing a mountain makes you grow. To date, I have shared this adventure with 23,345 elementary, secondary and college students. Together, we climb. Together we give ourselves the right to dream. I have more or less the same experience when I talk to businesspeople at conferences. We are all adventurers, and the things I have experienced can all be transposed into their daily lives. To each his or her own South Pole, his or her own Everest.

Writing. I still have every intention to write. But to write a book, you have to stop… and that’s something that happens too rarely with me. I feel the need to write, to trace my itinerary once more on paper. In the meantime, until I can find the words to describe how it feels as you stretch for the horizon, I am sharing some personal reflections with readers of Lumière magazine, on subjects such as amazement, silence and the seasons. I also contribute to schoolbooks. Elementary students can read about my expeditions. I’m proud of that. Through math classes and French lessons they examine and study my tales. I hope it will develop their curiosity and prompt them to explore the World and protect our planet.

Whew! We’ve reached 50,000 visitors to our Everest Website. We should all celebrate that together. It’s a modern means of speaking to you wherever you are. At school, at the office, at home… Our e-mail box is always full. I don’t always have the time to answer, though, especially when people ask me to describe all the psychological steps I’ve gone through since my first expeditions twenty years ago or more. Ouf! I always enjoy reading my e-mail, for it contains some real gems: “My name is Maxime, I’m 7 years old and I would like to know if it’s cold in Antarctica?” Or “I work for Hydro and I’m tired of freezing. What’s the best anorak?”

Another project is on the horizon: the tale of my polar adventures, in the form of a comic strip with a touch of humour, although still accurate and a true description of the expedition. I’ll keep you posted.

Some projects have attracted my attention and prompted me to offer my support. A group of teenagers suffering from leukaemia are leaving for a trip to Hudson Bay next summer: eight days of adventure accompanied by Inuit guides. They will be reaching their own special summit, the desire to hang onto life. Other teens, ex-drug users, are travelling through Quebec on foot or by bicycle to meet others like them, who are dreaming of getting out of the drug trap and freeing themselves. These youths–those suffering from serious illnesses and those taking on drug addiction–are my heroes. In the meantime, I leave everything in disorder on my desk: a book on mountaineering, a sketch of a mountain, a carabiner, a bit of rope, a photo of the summit ridge, a list of equipment… Everest is still taking up lots of room in my life.

Journal de bord de la première tentative d’ascension de l’Everest en 1997.



Aujourd'hui, un hélicoptère nous a transportés de Katmandu jusqu'à Lukla (2 800m) avec nos 1 500 kilos de bagages. Vol sans histoire. À Lukla, on nous a accueillis en nous offrant un foulard de soie appelé "kata". C'est une coutume pour souhaiter la bienvenue aux arrivants. Le kata est aussi offert en guise de protection contre les dangers de la montagne. Nous nous sommes tout de suite mis en route. Quelques heures de marche jusqu'à Phakding où nous avons dormi.



Montée de 800 mètres de Phakding jusqu'à Namche Bazar. Ici c'est la fin de la mousson, cette période des pluies qui rend le temps très humide. Le ciel est constamment couvert et déverse souvent sur nous des pluies fines. Même quand il ne pleut pas, l'air reste très humide. Le sentier jusqu'à Namche Bazar est splendide. Nous longeons une rivière que nous traversons sur des ponts d'une hauteur vertigineuse. Beaucoup de fleurs poussent ici, dont l'edelweiss, cette fleur généralement associée aux Alpes.

Les jardins sont remplis de choux, d'ail, de pommes de terre. Le transport du matériel est assuré par des porteurs et par des "gzo" un animal issu du croisement de la vache et du yack. Nous voyons très peu de yacks en chemin car ils sont encore dans les pâturages d'été. Le yack est surtout mis à contribution en haute altitude, après Namche Bazar pour monter jusqu'au camp de base de l'Everest. L'altimètre marque aujourd'hui, 3 440m.



Nous sommes arrivés à Lobuche (4 930m), une centaine de mètres plus haut que le Mont Blanc qui culmine à 4 807 mètres. Déjà certains effets de l'acclimatation à la haute altitude se font sentir. Myriam Leibundgut, un membre de notre équipe, souffre de sérieux maux de tête. À cette altitude, il n'y a plus d'arbres. La prairie himalayenne est recouverte de nombreuses fleurs le long de la moraine. Le temps est très nuageux. Notre rendez-vous avec le lama de Thyangboche pour recevoir sa bénédiction n'a pas eu lieu puisqu'il était en retraite fermée. Notre cérémonie s'est donc tenue à Pheriche (4 243m) dans un des plus anciens monastères du Népal. Cinq moines bouddhistes nous ont reçus et le rite a duré environ une heure et demie au rythme des chants et de la musique des tambours et des cymbales. Les Sherpas sont satisfaits. La bénédiction est une cérémonie obligatoire pour tous ceux qui tentent de gravir l'Everest afin de nous préserver des dangers de la montagne et éloigner les mauvais sorts. Hier, nous avons secouru un jeune porteur atteint de malaises causés par la haute altitude. Nous l'avons installé à l'intérieur de notre caisson hyperbare, sorte de sac de couchage entièrement hermétique où il est possible de recréer artificiellement différentes altitudes. Le jeune porteur y est donc demeuré complètement enfermé pendant une heure à une altitude artificielle de 1 800 mètres alors que nous nous trouvions en réalité à 4 000 mètres. Ses maux de tête et ses vomissements ont passé et il a pu reprendre sa descente en assez bonne forme.

Les bzos ont maintenant laissé leurs charges aux yacks qui sont plus performants en haute altitude. Nous sommes tous un peu plus essoufflés car il y a déjà environ 30% de moins d'oxygène dans l'air ambiant. Demain, nous passerons la nuit à Gorak Shep, (5 286m) nous dépasserons donc la barre des 5 000 mètres. Nous nous rendrons aussi au sommet du Kala Pattar pour une observation de la pyramide sommitale de l'Everest. Notre Sirdar (chef Sherpa) et un autre Sherpa qui ont tous deux atteint deux fois le sommet du Toit du monde pourront nous donner quelques indications sur certaines étapes et le trajet final de l'ascension.

En terminant, Nathalie se porte bien malgré quelques petits maux de tête qui devraient passer à mesure qu'elle s'acclimatera. En revanche, Thierry est très fatigué et doit s'arrêter à quelques reprises pour se reposer pendant la progression. Quant à moi, je me sens très bien jusqu'à maintenant en dépit du souffle qui se fait légèrement plus court. Samedi devrait normalement nous trouver au camp de base...



Partis de Lobuche (4 930m) ce matin, nous gagnons Gorak Shep (5 288m) après trois heures de marche. C'est la dernière étape avant le camp de base. Le temps est très très couvert et les pluies abondantes. Nous apercevons rarement les sommets car tout le paysage est enveloppé dans les nuages. Ici à Gorak Shep, nous profitons des derniers coins de verdure fleurie avant de s'attaquer demain, à la moraine du glacier du Kumbu qui nous mènera jusqu'au camp de base. Des nouvelles de l'équipe. Nathalie s'acclimate très bien. Légers maux de tête de temps à autres. Thierry lui, a trouvé très difficile l'étape jusqu'à Lobuche. Il a souffert de violents maux de tête mais rassurez-vous, son état n'est pas inquiétant. Il a fait un court " séjour " dans le caisson hyperbare, cette sorte de sac de couchage ou de ballon hermétique à l'intérieur duquel il est possible de recréer des altitudes artificielles. Il a très bien récupéré et a pu reprendre sa marche lentement. Ses maux de tête se sont calmés. Comme Nathalie, je m'acclimate très bien et ne souffre encore d'aucun malaise. L'important est de bien s'alimenter (l'appétit étant un bon signe d'acclimatation) et surtout de boire beaucoup. Le reste de l'équipe se porte bien, certains étant plus rapides que d'autres. Encore là, petits maux de tête de temps à autres. Quant aux Sherpas, ils n'éprouvent évidemment aucune difficulté reliée à la haute altitude, étant tout à fait habitués.

Nous mangeons très bien depuis le début de la marche d'approche. La nourriture est succulente, plus que nous l'aurions cru ou espéré. Les repas sont principalement composés d'œufs, de riz, de pâtes alimentaires, de pommes de terre et de quelques autres légumes. Le cuisinier et ses aides qui seront en permanence avec nous au camp de base, partent un peu plus tôt le matin et s'arrêtent pour préparer le dîner. Ils repartent aussi avant tout le monde en après-midi pour préparer le repas de l'étape du soir. Ils font vraiment de l'excellente cuisine.

Nous dormons dans des lodges, sorte de refuges très rustiques. Plus nous montons, moins les lodges sont confortables. C'est pour cette raison que Nathalie et moi avons préféré installer une petite tente pour y passer les deux dernières nuits. Nous avons tous hâte à demain pour enfin nous retrouver au pied de cette montagne mythique.



Quatre heures de marche sur la moraine du glacier du Kumbu entre Gorak Shep et le camp de base. Dès notre arrivée, nous assistons à une autre cérémonie religieuse présidée par un lama qui est également un alpiniste spécialiste de la cascade de glace. Le cérémonial a lieu à l'extérieur, face à l'Everest et est accompagné de prières, de chants, d'offrandes, de riz que chacun lance dans les airs et d'un gâteau au beurre de yack auquel il faut obligatoirement goûter. Par la suite, le rituel devient festif. On nous offre de la farine qu'on se lance à la figure! Il fallait voir la " raclée " de farine que s'est pris le lama!!! La bénédiction suit et le lama nous enfile une ficelle autour du cou. La fête se termine alors qu'un alcool de riz et des pommes de terre frites (avec un léger goût de crevettes!) sont servis. C'est alors que la neige s'est mise à tomber. Il a beaucoup neigé cette nuit et le camp de base se trouve sous une dizaine de centimètres de neige.

Ce fut une journée fatigante. Encore quelques petits maux de tête chez certains membres de l'équipe (normaux à ces altitudes) qui devraient normalement passer d'ici un ou deux jours. Le camp de base compte environ une trentaine de tentes: une tente pour les communications, une pour l'infirmerie, une autre pour les bagages en plus de celles pour dormir. La tente-cuisine avait déjà été installée par les Sherpas arrivés avant nous. C'est une impressionnante tente aux murs de pierres. L'endroit est très propre. Tous les déchets sont redescendus dans la vallée, on ne néglige même pas les " rejets humains " qui sont rapportés dans la vallée dans des barils de plastique. Nous bénéficions également d'une tente-douche fonctionnant à l'aide d'un système de pompes manuelles.



Une équipe de Sherpas est partie faire une première installation des cordes fixes et des échelles sur la cascade de glace. L'équipe se rendra aussi au camp d'altitude numéro 1 pour y porter un peu d'équipement. Quant à notre lama spécialiste de la cascade de glace, il chaussera ses crampons demain pour aller lui aussi installer les cordes fixes et les échelles nécessaires à l'ascension de cette difficile et périlleuse portion du trajet. Il en profitera pour se recueillir et attacher sur l'équipement quelques petits morceaux de tissu en guise de prières. Il en laissera aussi tomber quelques-uns dans les crevasses dont certaines atteignent une centaine de mètres de profondeur.

Nous avons pu apercevoir et surtout entendre très clairement une avalanche au-delà de la cascade de glace. C'est un phénomène très impressionnant à observer. Aujourd'hui, nous avons installé notre système de panneaux solaires sur nos tentes. Quelques heures de travail sont nécessaires. Quelle satisfaction de se rendre compte que tout fonctionne comme prévu. Le matériel n'a souffert d'aucun bris pendant le transport.

Il y a d'énormes écarts de température entre la nuit et le jour. Ce soir, la température extérieure se situe autour de -5 degrés Celcius. Par contre le jour, lorsque le soleil se montre, il est très puissant à cette altitude et nous pourrions nous asseoir dehors en T-shirt. Après demain, nous effectuerons notre première sortie sur la cascade de glace, histoire d'aller visualiser un peu l'allure souvent changeante de ce trajet.



Journée passée au camp de base à inventorier et ajuster notre matériel tout en continuant notre acclimatation. Nous en avons aussi profité pour rencontrer les membres d'autres expéditions présentes. En après-midi, pour le thé, nous avons reçu une équipe espagnole qui tentera l'Everest. Cette équipe est formée de deux alpinistes accompagnés d'un médecin. Ils ont à leur agenda tout un programme scientifique. C'était très intéressant d'échanger avec eux.

En soirée, ce sont deux italiens que nous avons reçus pour le souper. Cette équipe tentera quant à elle, l'ascension du Lhotse (8 500m). Se trouve également au camp de base, une équipe coréenne qui tentera aussi d'atteindre le sommet du Lhotse. Une équipe de mexicains devrait arriver dans les prochains jours pour s'attaquer à l'Everest.

En résumé le camp de base compte jusqu'à maintenant trois équipes tentant le sommet de l'Everest: les espagnols, les mexicains (à venir) et nous, et deux équipes s'attaquant au Lhotse: les italiens et les coréens. C'est donc un camp de base relativement peu peuplé comparativement à d'autres années.

Le temps est toujours très neigeux.



Enfin! Enfin la montagne, enfin les premiers pas sur la cascade de glace. Nous montons environ 350 mètres. Nous effectuons les premiers passages à l'aide d'échelles, ces fameuses échelles. Nous « enjambons » aussi nos premières crevasses. Certains passages sont d'une hauteur vertigineuse. L'accent est vraiment mis sur la sécurité. Tout est vérifié et planifié en fonction d'une progression sécuritaire. Je dois avouer quant à moi que je trouve cette première sortie en montagne plutôt amusante, mais surtout, c'est tellement beau! Au terme de notre montée, nous consacrons du temps à vérifier le matériel, histoire de se donner quelque chose à faire pendant que notre acclimatation suit son cours.

Il fait une chaleur indescriptible. On pourrait être en t-shirt si ce n'était pas imprudent sur le glacier avec l'utilisation des cordes. Parce qu'il neige abondamment et qu'il fait très chaud, cela cause des avalanches. Nous observons fréquemment des coulées de neige et de roches. Elles ne sont heureusement pas menaçantes pour le camp de base ni pour notre tracé d'ascension.

Pendant notre sortie sur la cascade de glace, les gens restés au camp de base s'affairent à différentes tâches. Par exemples, l'installation de l'hôpital ou encore le réglage des fréquences des walkies talkies entre les différentes équipes, les Sherpas, etc. afin d'éviter toute confusion et de bien coordonner les communications.

Il a neigé beaucoup durant la nuit du 9 au 10 septembre.



Laissez-moi vous parler de la Cascade de Glace que l'on pourrait décrire comme la peau très ridée d'un géant où il y a des crevasses. C'est la fin d'un glacier au relief labouré, brisé. Le terrain est en désordre, tumultueux si on peut dire. D'immenses blocs de glace, des séracs, tiennent dans un équilibre précaire et certains pèsent des centaines voir des milliers de tonnes. Malgré leur poids extraordinaire, il ne s'agit souvent que d'un peu de soleil, que d'une vibration du sol pour qu'ils basculent et tombent. Cela produit un vacarme assourdissant. On en entend d'ailleurs jour et nuit de ces séracs qui s'écroulent. Un glacier, c'est vivant, ça bouge continuellement et c'est là-dedans qu'il faut à chaque fois passer pour aller au camp 1 et en revenir. La Cascade de Glace (ou Ice Falls) est une paroi plutôt verticale mesurant environ 700 à 800 mètres. Comme vous l'avez lu hier, nous y avons effectué notre première sortie pour vérifier le matériel et étudier le parcours proposé par les Sherpas qui en sont des spécialistes. Les Sherpas y ont installé des cordes et des échelles.

Un de ces passages avec échelles est d'ailleurs très impressionnant. Les Sherpas ont abouté sept échelles avec des cordes d'escalade ce qui représente vous vous en doutez, une sacrée hauteur! Ça bouge, ça branle mais c'est normalement très fiable. Il y en a à la verticale, mais il y en a aussi à l'horizontale pour traverser les crevasses qui font 50, 60, parfois 100 mètres de profondeur. Assurés par un mousqueton rattaché à l'une des deux cordes qui longent l'échelle comme des rampes, les crampons de fer dérapant sur l'aluminium des échelles, je vous assure que nous ne perdons pas notre temps à les traverser ... avant d'en affronter une autre! C'est ce qui rend cette partie de l'ascension périlleuse. Tous les alpinistes détestent d'ailleurs cette traversée de l'Ice Falls. Selon notre planification d'ascension, nous aurons à y faire 6 allers-retours, soit 12 traversées en montant ou en descendant car c'est l'obstacle qui se dresse entre le camp de base et les camps d'altitude.

Petite anecdote. En montant hier, nous avons croisé notre lama qui avait présidé la cérémonie de bénédiction dès notre arrivée au camp de base. Je vous rappelle qu'il est un spécialiste de la Cascade de Glace. Il avait encore dans une oreille un peu de la farine que nous lui avions lancée à la fin du rituel...!

Demain, nous allons à nouveau franchir la Cascade de Glace pour aller porter du matériel au camp 1 (6 150m) , y installer un campement rudimentaire et y passer la nuit. Cela devrait poursuivre notre acclimatation. Nous reviendrons au camp de base samedi.

Comme je l'ai mentionné, nous mangeons très bien ici. La nourriture est excellente et très bien présentée. Le chef-cuisinier a déjà travaillé une dizaine d'années dans un hôtel de Katmandou et il nous sert de petits beignet aux pommes, différents types de pains, des gâteaux, du pop corn, c'est très varié. De plus les équipes présentes s'invitent l'une et l'autre et chacune offre une spécialité. Ce qui est étonnant, c'est que même si nous sommes au pied de la plus haute montagne du monde, il s'y est installé un confort relatif. L'ascension nous oblige à soutenir un gros effort pendant des jours. Et lorsqu'on revient au camp de base, c'est comme si on retrouvait la vie, la chaleur, la bonne table.



Aujourd'hui, des nouvelles de Nathalie.

L’équipe et Bernard sont partis vers 8h pour le camp d'altitude numéro 1. Ils ont de nouveau traversé la Cascade de Glace et sont arrivés au camp 1 vers midi. Ils y dormiront pour poursuive leur acclimatation. Nous avons écouté les walkies-talkies toute la journée pour assurer un lien entre les alpinistes et le camp de base. J'aurai d'ailleurs la radio avec moi toute la nuit. Tout est calme aujourd'hui au camp de base. J'en ai profité pour recharger les batteries, lire un peu et me reposer. Bernard mentionnait qu'il a des maux de tête aujourd'hui. Il s'adapte beaucoup mieux que moi à l'altitude cependant. La nuit, je me réveille avec de très gros maux de tête. Comme Bernard l'expliquait hier à l'émission de Marie-France Bazzo, cela est dû au fait que pendant le sommeil, le rythme respiratoire ralentit ce qui provoque une déficience en oxygénation du cerveau. Nous nous réveillons pour prendre quelques profondes respirations.

Nous avons eu des nouvelles radio de nos amis Lise et Michel Perron et Tim et Audrey Kenny qui sont présentement en route pour le camp de base. Ils ont dîné à Tughla et devraient dormir à Lobuche ce soir. Thierry et le responsable des Sherpas ici au camp de base sont partis à leur rencontre. Normalement ils devraient rejoindre le camp de base d'ici deux jours, soit dimanche au plus tard. On les attend avec impatience.



Quelle journée bien remplie. Pour commencer, nos deux amis Michel Perron (principal commanditaire de l'expédition) et Tim Kenny sont arrivés au camp de base. Un bel exploit en soi pour ces deux sexagénaires. Michel est exténué, il dort présentement ayant trouvé le trek très éprouvant. Tim quant à lui est pleine forme. Nous avons fêté leur arrivée en ouvrant une bouteille de champagne. À cette altitude, avec la pression, je peux vous dire qu'un bouchon de liège ne se fait pas prier pour sauter. Il restait peu de champagne dans la bouteille mais ça n'a affecté en rien la beauté du moment.

Thierry est continuellement occupé à soigner tout le monde au camp de base. Un des alpinistes italiens est malade, un des basques souffre de problèmes d'altitude, Thierry n'arrête pas. Je parie que la file d'attente est cependant moins longue ici que dans les hôpitaux du Québec!!!

En ce qui concerne Nathalie, aujourd'hui elle a ouvert ses tubes de peinture (antigel, S.V.P.!) et peint les montagnes environnantes. Je n'ai pas encore réussi à admirer les résultats, puisque de façon intrigante, je ne trouve pas les toiles. Elles sont roulées quelque part et j'ai beau chercher, elles restent secrètement rangées....

Pour ma part, notre équipe est retournée au camp 1. Un autre aller-retour sur la Cascade de Glace, d'autres passages sur les échelles dont une commence sérieusement à s'incliner vers la droite, au-dessus de la crevasse. Dois-je ajouter que je ne l'aime pas tellement celle-là.

Les Sherpas ont atteint pour la première fois le camp 2 aujourd'hui. Ce n'est pas une mince affaire avec les chutes de neige abondantes. Ils ont d'ailleurs dû trouver un autre itinéraire car le premier qu'ils avaient tracé a été le théâtre d'avalanches. L'ascension fut difficile pour eux, chargés qu'ils étaient de leurs sacs à dos contenant le matériel et marchant dans une couche de neige leur arrivant à la mi-cuisse. Notre équipe sera donc en mesure d'aller au camp 2 dans deux ou trois jours. Nous retournerons au camp 1, prendrons le matériel déposé là et monterons au camp 2. Les Sherpas détestent dormir au camp 2. C'est vrai que c'est une partie avalancheuse et ils préfèrent marcher plusieurs heures de plus pour éviter d'y dormir.

La fin de la mousson provoque de grands écarts de température. En nous réveillant tôt le matin, c'est frais, il fait autour de -8 degrés Celsius. Puis vers 9 heures, le soleil sort de derrière la montagne et la température s'élève jusqu'à environ 13 heures et la chaleur devient insupportable. On se croirait sur une plage de la Martinique. C'est très chaud. Nous en profitons à ce moment pour utiliser notre tente-douche.

En après-midi, les nuages remontent de la vallée et le temps se fait très changeant. Il pleut, il neige, dix minutes plus tard il fait très chaud et puis il neige à nouveau. Vraiment instable comme température. C'est à n'y rien comprendre. Toute l'étendue de notre garde-robe est mise à contribution, du t-shirt aux trois épaisseurs de laine polaire.



Mardi   Nous passons la journée en compagnie de Messieurs Perron et Kenny. Nous visitons les autres expéditions en place au camp de base. Ils ont donc l'opportunité de rencontrer les membres des équipes italienne et espagnole. Toute notre équipe est au camp de base pour prendre du repos de sorte que nos amis ont pu échanger avec chacun des coéquipiers. Aujourd'hui les Sherpas ont reçu une formation pour l'utilisation des appareils ARVAS, sorte de petit émetteur porté sur soi et qui sert à localiser une personne qui aurait été ensevelie sous une avalanche.



Départ de nos amis Perron et Kenny qui retournent rejoindre leurs conjointes Lise et Audrey restées un peu plus bas dans la vallée. Après leur départ, nous nous affairons à la réparation de certaines pièces d'équipement entre autres, guêtres et vêtements déchirés... Nous occupons notre journée avec un peu de couture, un peu de lecture et en écoutant de la musique. La patience est une règle d'or dans les expéditions himalayennes, il faut savoir attendre.

Les Sherpas partis installer le camp 2 sont de retour au camp de base. Ils y restent pour quelques jours afin de se reposer un peu à leur tour. Pendant qu'ils étaient au camp 2, nous en avons profité pour faire avec eux, les tests et les réglages des walkies talkies. Les communications entre le camp de base et les camps 1 et 2 s'effectuent ainsi sans aucun problème.

La température est toujours aussi exécrable. C'est couvert et il neige. Pour compenser, ce soir nous nous gâtons avec un repas « à la Petit Extra », c'est-à-dire, Mesdames et Messieurs, que nous souperons d'un succulent gésier de canard confit (lyophilisé) que Jean Filippi a amicalement préparé pour nous. J'en rêve déjà.



Encore une fois, je vous retrouve au camp de base. J'ai très hâte d'aller dormir pour qu'enfin arrive demain. Nous partirons pour le camp 2 (6 450m) demain matin vers 4h30, avant le lever du soleil afin de passer le plus tôt possible la Cascade de Glace qui devient instable sous l'action de la chaleur. Pour tromper l'attente, tout le monde lit. Comme le disait Marie-France Bazzo lors de notre appel de ce matin, c'est une sorte de Salon du livre au pied de l'Everest.

Aujourd'hui, l'équipe mexicaine est arrivée au camp de base. Cette équipe est composée de Mexicains bien sûr, mais aussi de Péruviens, de Colombiens et d'Américains. Depuis quelques jours nous observions avec beaucoup d'intérêt et d'étonnement les Sherpas installer à grands frais la Cascade de Glace pour cette équipe. Nous ne pouvions faire autrement que d'être impressionnés par les moyens déployés. Nous évaluions les coûts à plusieurs dizaines de milliers de dollars.

Les Mexicains sont enfin arrivés... exténués. Toute l'équipe avait trouvé le trek jusqu'ici très éprouvant. Lorsque les Sherpas leur ont indiqué où était la Cascade de Glace, ce terrain labouré et qu'ils ont compris ce que représentait l'ascension de l'Everest, ils ont renoncé! Ils ont dit non, ce n'est pas pour nous, c'est trop difficile, on remballe et on repart! Ils quitteront le camp de base demain. Le fameux lama spécialiste de la Cascade de Glace, vous vous souvenez, celui à la farine, c'est lui qui était responsable d'ouvrir le passage dans la Cascade de Glace pour cette équipe. Et bien il doit tout démonter. Il continuera certainement d'être très occupé dans les prochains jours.

C'est tout de même une nouvelle peu réjouissante pour les alpinistes ici. Même si l'on dit parfois de l'Everest que c'est une vraie « autoroute », qu'il y a de plus en plus de gens qui tentent d'atteindre ce sommet si convoité, ce n'est pas vrai cet automne. Et il faut dire que le nombre aide à l'ascension. C'est aussi plus sécurisant. Parfois ça peut nuire, car les pistes sont encombrées. Mais ça aide pour tracer le trajet, ça aide en cas de pépin, il y a plus de Sherpas pour le transport du matériel et pour ouvrir les pistes.

En tout, nous ne serons que 14 alpinistes à tenter de toucher le Toit du monde. Et de toute évidence, tous ne réussiront pas. Combien auront le privilège de se tenir debout sur le sommet de l'Everest? À vous de spéculer...



Des nouvelles de Nathalie...

Après la journée d'hier consacrée à la préparation des derniers bagages, l'équipe et Bernard sont partis vers 5 heures ce matin en direction du camp 2 (6 450m). Chemin faisant, ils se sont arrêtés quelques minutes au camp 1 pour ramasser le matériel déposé là lors de leurs deux montées précédentes.

Nous avons été régulièrement en communication avec les grimpeurs aujourd'hui. Ils ont atteint le camp 2 vers 17 heures. Ils y dormiront ce soir. Quand je lui ai parlé, Bernard semblait très fatigué. La montagne prend son dû. À cette hauteur, il y a environ la moitié moins d'oxygène qu'à Montréal par exemple. Demain, l'équipe devrait redescendre au camp 1 pour prendre le reste du matériel et revenir au camp 2 passer une autre nuit. Si la température le permet, ils en profiteront aussi pour ouvrir une partie du tracé vers le camp 3. Selon l'horaire établi, nous devrions les retrouver au camp de base dimanche.

Une triste nouvelle... Thierry a passé la nuit d'hier et une partie de la matinée auprès d'un membre de l'équipe coréenne victime d'une hémorragie. Il a d'ailleurs dû être évacué par un hélicoptère arrivé au camp de base en après-midi et qui l'a emporté vers un hôpital de la vallée. Nous lui souhaitons tous le meilleur des rétablissements.

Un des six Sherpas d'altitude, Dorjee, a travaillé sur le tournage d'un film Imax ici à l'Everest. Le film devrait sortir en salle au Québec au printemps prochain.

Quant à moi, journée de repos et de lecture. J'ai déjà lu un livre complet. Ça fait du bien! J'ai aussi assuré les communications entre le camp de base et les grimpeurs pendant la journée. Nous les suivons à la trace. Cela aide à calmer les petites inquiétudes...



De retour au camp de base après deux nuits passées au camp 2. J'ai très bien dormi là-haut. Jusqu'à maintenant, je m'adapte bien à l'altitude. Certains membres de l'équipe ont cependant souffert de maux de tête et d'hallucinations durant la première nuit. La deuxième nuit s'est beaucoup mieux déroulée pour tout le monde. Dans quelques jours, nous tenterons d'atteindre le camp 3 pour y passer une nuit, nous redescendrons le lendemain dormir au camp 2 et ensuite, nous reviendrons au camp de base. Cette fois, ce sera le branle-bas de combat car nous préparerons le matériel pour remonter aux camps d'altitude et tenter le sommet à partir du début d'octobre. Pour employer une image, l'ascension de l'Everest s'effectue un peu comme un Yo-Yo qui remonterait chaque fois un peu plus haut.

Voulez-vous encore des nouvelles de la Cascade de Glace? En redescendant du camp 2, il m'est arrivé une aventure étonnante lors d'un passage sur une échelle surplombant une crevasse. J'étais seul à ce moment, mes coéquipiers étant à quelque distance. Au milieu de la traversée, exactement au-dessus de la crevasse, une de mes bottes est restée coincée après l'un des barreaux. J'avais beau tirer de toutes mes forces pour décoincer les crampons, rien à faire. Je recule d'un pas pour poser le pied sur le même barreau et ainsi me donner un meilleur appui pour pousser, voilà que la deuxième botte reste prise à son tour! Je suis là, seul, debout sur une échelle instable au-dessus du vide et j'ai les deux pieds cadenassés à un barreau. Une seule solution possible. Je me penche, je délace mes chaussures, je les retire et je complète la traversée... en chaussettes! Pas besoin d'ajouter que c'était plutôt froid, et assez glissant. Je n'arrivais pas à y croire. J'étais assis sur la Cascade de Glace avec devant moi une échelle tendue au-dessus du vide et je pouvais observer mes deux chaussures trônant sur le gouffre. Un Sherpa est arrivé et nous servant de son piolet comme bras de levier, étendu de tout mon long sur l'échelle pour l'aider, nous avons réussi après plusieurs minutes à décoincer mes fameuses chaussures.

Ce n'est pas tout. Ce midi, pendant le repas, nous étions tous ensemble dans la tente. Un fort bruit d'éboulis se fait entendre. Comme cela arrive fréquemment ici, personne ne réagit vraiment mais une des personnes se trouvant près de la porte sort et rentre aussitôt en nous pressant de sortir. À deux kilomètres au-dessus de nos têtes, un pan entier de l'épaule sud-ouest de l'Everest s'est détaché en entraînant avec lui des centaines de tonnes de neige. Une imposante avalanche s'est déclenchée causant un souffle d'une force incroyable sur le camp de base. Une panique s'est emparée de nous tous. Sherpas, ouvriers, alpinistes, tout le monde s'est mis à crier et à courir (évidemment dans le sens contraire de l'avalanche!) pour se réfugier derrière des rochers. Chacun essayait de se couvrir le visage avec un bout de tissu pour parvenir à respirer. Le ciel s'est obscurci et en quelques minutes, 2 à 3 pouces de neiges se sont abattus sur le camp de base. Je peux vous dire que ça fait tout un effet de se trouver dans une tempête qui s'abat soudainement sur vous et qu'on ignore quand et surtout SI cela va s'arrêter.

Heureusement, personne n'a été blessé et le camp de base n'a subi aucun dommage. Les tentes ont tenu le coup sous la violence du déplacement d'air et le matériel est en parfait état. Il faut se rappeler qu'il y a quelques années, le souffle d'une avalanche partie exactement du même endroit avait littéralement rasé le camp de base et arraché toutes les tentes. Il n'y avait eu aucun blessé ni décès, mais d'énormes pertes de matériel.

Être témoin d'une avalanche aussi spectaculaire est réellement une vision époustouflante, apocalyptique. La traînée de neige et de roches partie de l'épaule sud-ouest devait faire environ un kilomètre de largeur. Nous nous en tirons simplement avec une bonne frousse, ce qui est somme toute une conclusion plutôt heureuse.



Des nouvelles de Nathalie...

Ce matin, départ de Bernard pour le camp 2. Il a complété le trajet en 4 heures 30 minutes environ. Il était très satisfait de son temps d'ascension. Cela signifie que son métabolisme s'est très bien adapté à l'altitude et qu'il est capable de fournir un effort soutenu sans éprouver trop d'inconfort. Il dort là ce soir et monte demain au camp 3 pour une autre nuit. Cette étape au camp 3 rend Bernard un peu nerveux. Les avalanches de ces derniers jours sont la cause de ses appréhensions. Le camp 2 est relativement sécuritaire. Il n'est pas dans le corridor d'avalanche. La position du camp 3 comporte plus de risques. Bernard doit être de retour au camp de base vendredi.

Hier nous avons été témoins d'une autre gigantesque avalanche partie du même endroit que celle de lundi. Il y en avait eu une pendant la nuit moins importante. Celle d'hier après-midi était la plus impressionnante. La vague de neige dévalant vers nous devait mesurer au moins 3 kilomètres de largeur. Une fois de plus, la panique s'est emparée de tout le camp de base. Bernard faisait la sieste sous la tente à ce moment. Il est sorti en catastrophe ne prenant ni le temps de se vêtir ni de se chausser. C'est donc en sous-vêtements et les pieds nus qu'il s'est mis à courir sur les roches pour aller se mettre à l'abri derrière un rocher. Le ciel s'est obscurci en quelques instants. Je vous assure que le souffle que produit ces centaines, voire ces milliers de tonnes de neige qui se décrochent à 7 800m de hauteur pour se ruer jusqu'à la Cascade de Glace, est d'une violence incroyable. Il a balayé le campement pendant une quarantaine de secondes. Quelques pouces de neige sont tombés en l'espace de quelques secondes. C'était vraiment une vision de fin du monde. Pendant ces minutes, on se demande sérieusement si nous allons nous en tirer. La chance nous accompagne cependant puisqu'il n'y a pas eu de blessé ni de perte de matériel ou de tente. Qui a dit que le camp de base de l'Everest est un endroit tout à fait sécuritaire? Pas ces derniers jours en tout cas...

De plus en plus on peut observer que c'est la fin de la mousson. Hier et aujourd'hui, il n'y avait pas de nuages dans le ciel. Les importantes chutes de neige et le nombre relativement peu élevé d'équipes présentes ont ralenti l'installation des camps d'altitude. Il est plus ardu d'ouvrir les pistes dans toute cette neige qui monte jusqu'à la taille, surtout lorsqu'il faut transporter du matériel. On vit dehors continuellement. En plein air ou sous la tente, la température est la même. L'air ambiant est très humide. Heureusement, nous avons de bons sacs de couchage qui nous gardent au chaud.



Parti le premier du camp 3 situé à 7 300m (environ 24 000 pi.) ce matin vers 7 heures 30, je suis de retour au camp de base après une nuit très difficile, sans sommeil. C'était très froid ce matin, environ -20 Celsius. Le camp 3 est un endroit que je n'aime pas. Nous avons campé sous un sérac, sur une plate-forme que les Sherpas ont taillée à la pelle pour pouvoir monter les tentes. C'est très étroit comme campement. D'ailleurs en sortant de la tente, une passerelle mesurant à peine une quarantaine de centimètres de largeur surplombe une crevasse.

En contrebas ce n'est pas le vide complet mais c'est une sacrée pente. Je comprends mieux maintenant pourquoi les Sherpas refusent d'y dormir. Il y a quelques années, un japonais ayant mis le feu à sa tente en utilisant son réchaud, était sorti en vitesse sur la corniche sans ses chaussures. L’erreur lui fut fatale puisqu'il est tombé dans la crevasse. C'est également un endroit frustrant car nous ne sommes qu'à 1500 mètres du sommet. Mais nous devons redescendre car aucun d'entre nous n'est encore prêt à tenter le sommet.

À 24 000 pieds d'altitude, il ne reste que la moitié d'oxygène dans l'air. C'est une étape obligatoire pour continuer notre acclimatation. La montagne a ses exigences qu'on doit patiemment respecter. Ce qu'il y a d'extraordinaire cependant, c'est qu'en prenant de l'altitude, on dépasse le Pumori qui culmine à 7 145 mètres et nous apercevons le sommet du Cho Oyu (8 153 m). C'est donc dire que le paysage se dégage, que l'horizon s'ouvre lentement devant nos yeux. C'est vraiment très beau.

De retour au camp de base donc, après une journée très éprouvante physiquement. Je suis arrivé vers 13 heures 45 après m'être arrêté au camp 2 et au camp 1 pour me reposer et m'hydrater le plus possible. Heureusement, j'ai été en mesure de manger un peu là-haut, mon appétit ne me faisant pas tout à fait défaut. Cela n'a pas été le cas pour tous mes compagnons. Certains avaient des nausées qui allaient même jusqu'au vomissement. Dans ces conditions, la fatigue vous gagne rapidement. Nous sommes ici pour plusieurs jours afin de refaire nos forces avant l'assaut sommital et pour permettre aux Sherpas de terminer l'installation du dernier camp d'altitude, le camp 4 situé à 8 000 mètres. Cet arrêt de quelques jours est très bienvenu.



Nous avons appris aujourd'hui que le camp 3 où nous avons passé la nuit de jeudi dernier a été balayé par des vents d'une force effroyable. Notre tente a été déchirée, celle des espagnols également. Même au camp 2, une grande tente appartenant aux japonais a été arrachée. Tout le monde attend au camp de base que le temps se calme un peu. Même les Sherpas sont bloqués ici. Il y aura donc d'autres tentes à remonter au camp 3 et certainement un peu de pelletage dans la neige pour dégager la corniche sur laquelle nous campons.

En attendant, équipes de grimpeurs et Sherpas cohabitent au camp de base. Les Sherpas sont extrêmement gentils. On parle beaucoup avec eux. Ils sourient tout le temps, ils jouent aux cartes. L'un d'entre eux a touché le Toit du monde à six reprises! Tôt le matin, ils se lèvent et commencent à préparer le petit déjeuner en nous réveillant doucement avec leurs sifflements et leurs chants. La plupart sont assez jeunes et eux aussi sont loin de leurs familles. On échange sur tous les sujets; l'amour, l'éloignement, la montagne. On prend nos repas avec eux et nous découvrons le rythme auquel ils vivent, ils observent le nôtre. On partage de très beaux moments ensemble.

Une seule ombre au tableau: l'agent de liaison. C'est un fonctionnaire du gouvernement népalais qui se promène sur place pendant toute la durée de l'expédition et qui épie tout ce que chacun fait. Son seul rôle: avertir son gouvernement de la réussite des grimpeurs ayant atteint le sommet, avant même que nous puissions diffuser la nouvelle à nos familles ou aux médias de nos pays respectifs. Il s'enquiert de chaque pas et geste de tous le monde et donne son avis «éclairé» sur ce que nous faisons. Sa compagnie est totalement désagréable.

Nous devions repartir dans quelques jours. Nous en sommes empêchés par la mauvaise température. Nous ne sommes pas en retard sur l'horaire initial prévu mais notre départ pour l'assaut final est repoussé de quelques jours. Nous aurons probablement à patienter jusqu'à la fin de la semaine que les conditions météorologiques s'améliorent. J'ai l'impression d'être un coureur sur les blocs de départ et que le coup d'envoi ne se fait pas entendre. Je suis impatient de me mettre en route. En attendant, je refais mes forces, je regarde le spectacle grandiose des séracs qui basculent dans la Cascade de Glace, je révise et prépare mon matériel une fois de plus, j'écoute les chants et les sifflotements des Sherpas. Je suis prêt. Je suis attentif au «O.K.» que devraient nous donner la montagne et la météo.



Toujours "captifs" du camp de base. Le temps est vraiment mauvais. Là-haut, les vents violents continuent de malmener les campements d'altitude. Le ciel est couvert et il neige beaucoup. C'est apparemment le fait du changement de Lune. On ne sait toujours pas quand il nous sera possible de démarrer les tentatives sommitales.

Pour passer le temps, les gens vont marcher au pied de la Cascade de Glace. Ce glacier en mouvement perpétuel cache dans ses replis une multitude d'objets et de souvenirs. Chose étonnante, nous y avons trouvé un morceau de carton marqué du logo «EVEREST 82». Savez-vous d'où provient ce bout de carton? De la première expédition canadienne à l'Everest! Quinze ans séparent cette expédition et la nôtre...

Un alpiniste italien, Fausto de Stephano, s'intéresse aux anciennes pièces de matériel de montagne. La Cascade de Glace est pour lui une vraie mine d'or. Il a réussi à rassembler une centaine d'objets retrouvés lors de ses promenades sur le glacier. Autour de sa tente, étalées sur de grandes roches plates, ces vieilles pièces de matériel composent un véritable petit musée d'histoire de l'Everest. On peut y admirer de vieilles vis à glace, des bouts de corde, d'anciens mousquetons, des pics à glace en bois (!) et des crampons qui doivent avoir au moins une quarantaine d'années.

Keta, le médecin espagnol qui supervise avec Thierry la tente-hôpital, collectionne lui aussi les vieux souvenirs qu'offre la Cascade de Glace. Il cherche surtout des pièces d'équipement médical. Il a trouvé un très vieux stéthoscope, des pinces, des ciseaux, etc. On dirait qu'il est à la recherche de toutes les anciennes trousses de premiers soins que le glacier a transportées! Comme Fausto, Keta a monté un petit musée près de sa tente. C'est fascinant de regarder ces objets ayant appartenu à des expéditions précédentes.

Autre passe-temps, les repas. Comme toutes les équipes sont en attente ici au camp de base, nous continuons de nous inviter les uns et les autres pour échanger autour d'un bon repas. Ce matin, les espagnols sont venus prendre le petit déjeuner. Ils sont arrivés avec du jambon et des saucissons du pays de Navarre, la région d'où ils sont originaires. Faut-il vraiment préciser que c'était excellent? Nous avons bien évidemment sorti le sirop d'érable qui connaît toujours beaucoup de succès.

Nous essayons de passer le temps de mille et une manières. La montagne, elle, continue de nous enseigner la patience.



Des nouvelles de Nathalie...

Hier, quatre membres de l'équipe et Bernard sont montés au camp 2. Ils y ont passé la nuit et ont atteint aujourd'hui le camp 3 (7 300m) en faisant leur chemin dans une température exécrable. Il a beaucoup neigé là-haut. Bernard et le Sherpa Passang ont dû pelleter pendant près de deux heures et demie pour dégager la tente. Une terrible tempête sévit au camp 3 et une de nos tentes a été très endommagée de sorte que deux alpinistes ont demandé aux japonais et aux coréens la permission d'utiliser leurs tentes. Les compagnons de Bernard au camp 3 sont Yvan Estienne, Marie-Christine Contino, Yannick Navarro et Michel Pellé. Ce dernier a finalement décidé de tenter le sommet avec oxygène.

Comme il a déjà atteint le sommet lors d'une expédition précédente, il accorde cette fois-ci la priorité au film qu'il tourne sur l'expédition plutôt qu'à une tentative sommitale sans oxygène.

Un des Sherpas, Dorjee, est de retour de Namche Bazar où il rendait visite à sa conjointe qui connaissait des ennuis de santé. Il est monté au camp 2 aujourd'hui, et il tentera de rejoindre le reste de notre équipe pour l'assaut sommital. Demain, si la température le permet l'équipe essaiera de se rendre au camp 4 (8 000m).

Bernard disait se sentir nerveux aujourd'hui, il ressentait une espèce de trac. Je suis certaine que les efforts fournis pour la montée et pour déneiger la tente ont canalisé ses énergies et son attention et qu'il se sent plus calme à présent. Il a emporté avec lui deux bouteilles d'oxygène qui lui procureront approximativement 16 heures d'autonomie à raison d'un débit moyen de deux litres à la minute. Cela devrait être suffisant pour aller jusqu'au sommet à partir du camp 4 et en revenir. C'est là la seule réserve d'oxygène qu'il utilisera. Aucune autre dépose de bouteilles n'a été faite. Selon la planification d'ascension, la tentative sommitale devrait se faire dans la nuit du 8 au 9 octobre. Pourvu que la météo nous entende...



Le croirez-vous? Nous sommes de retour au camp de base!!! Quelle déception...

Partis du camp 2 lundi avec de forts vents comme compagnons de route, nous sommes arrivés au camp 3 après une pénible montée en pente raide. Plus nous prenions de l'altitude, plus il ventait fort. Une imposante besogne nous attendait au camp 3. Il fallait dégager les tentes brisées et ensevelies sous la neige. Nous avons dû travailler durant plus de deux heures à pelleter dans une neige très dure pour y avoir accès. Nous n'étions pas au bout de nos peines. Entassés dans cet étroit réduit, les parois de la tente écrasées par la neige, nous étions dans nos sacs de couchage comme dans des cercueils, pendant que dehors sévissait la tempête. Et laissez-moi vous dire qu'il y en a eu une véritable! Les vents du Jet Stream soufflaient certainement au-delà des cent kilomètres à l'heure et nous plaquaient littéralement le toit de la tente au visage. De la face du Lhotse se détachaient des morceaux de glace atteignant parfois la grosseur d'un poing fermé et qui tombaient sur nos tentes. On espérait que les morceaux restent de cette dimension-là. C'était insupportable. Dans le bruit infernal des vents on n'arrivait pas à s'entendre d'une tente à l'autre et nous devions utiliser nos walkies talkies pour communiquer. Nous nous sommes alors dit qu'il fallait d'urgence redescendre. Ce que nous avons fait très tôt en fin de nuit mardi matin. Nous n'étions plus en sécurité à 7 300 mètres.

En redescendant, nous avons constaté que le camp 2 avait été ravagé. Il n'y avait que des débris. Une vraie désolation. Toutes les expéditions sont à présent en sécurité au camp de base. Cet automne, personne n'a encore atteint le sommet de l'Everest ni celui du Lhotse. Nous devons attendre une nouvelle accalmie dans la météo. Toutes les équipes ici présentes doivent se consulter pour discuter des possibilités d'un nouveau calendrier d'ascension.

Fort heureusement, aucun grimpeur n'a été blessé dans cette mésaventure. Le moral n'est pas des meilleurs par contre. La tension est vive ici au camp de base. Demain (jeudi) nous aviserons à savoir si une nouvelle tentative sommitale peut être envisagée pour le week-end prochain, après bien sûr, avoir fait le bilan des dégâts matériels. Mais vu d'ici, lorsqu'on observe le Col Sud, rien n'est moins certain. Le temps est toujours pourri là-haut.

Dernières informations. L'équipe espagnole semble vouloir abandonner l'ascension de l'Everest.

Si notre équipe décidait d'un nouvel essai, l'équipée serait composée d’Yvan Estiennne, de Yannick Navarro, de notre Sherpa Dorjee, de 2 membres de l'équipe espagnole qui souhaiteraient se joindre à nous et de moi-même. On vous garde informés.



Le suspense continue. Nous avons eu du flair d'attendre jusqu'à aujourd'hui pour décider si nous renoncions à une ultime tentative sommitale. Ce matin j'ai été réveillé par une bonne nouvelle. Le temps était radieux. Le ciel est complètement dégagé. L'air est frais, mais c'est une très belle journée. Une des plus belles que nous ayons eue depuis le début de l'expédition. J'ai réfléchi un peu, j'ai serré Nathalie dans mes bras, j'ai eu peur pendant quelques instants et je lui ai finalement dit "j'y vais". Je suis parti en compagnie de 4 Sherpas (Nima et les trois Dorjee). Nous dormons ce soir au camp 2. Yvan Estienne et Yannick Navarro sont déjà rendus au camp 3. Demain j'ai comme objectif de me rendre directement au camp 4 où je devrais retrouver Yvan et Yannick. Si la météo se maintient, le sommet est envisageable entre samedi et dimanche. Est-ce que la montagne nous donne finalement son accord? Je me sens excité et confiant. Nous observerons le ciel, je regarderai régulièrement ma montre et si le beau temps persiste, nous partirons pour le sommet.



Nous sommes en route vers Lukla. Nous devrions arriver à Katmandou jeudi si tout va bien. Samedi dernier, après avoir atteint le camp 3, une autre terrible tempête s'est levée et nous a encore une fois forcés à retraiter jusqu'au camp de base. Il ne s'est agi que d'un petit geste d'un coéquipier pour que nous rebroussions chemin. Pas une parole, pas de longue discussion, pas d'obstination, simplement un geste de la main qui signifiait que c'était peine perdue, que nous devions nous résigner, que nous ne pouvions nous battre plus longtemps contre les éléments déchaînés. Nous avons tourné le dos au sommet pour la dernière fois. Cet automne, l'Everest ne porte aucune trace de pas humains au-delà du camp 4. Aucune équipe sur place n'a pu se rendre au sommet de l'Everest ou du Lhotse. Nous ressentons tous du soulagement. Soulagés que cela soit terminé; soulagés parce que nous revenons tous sains et saufs; satisfaits parce que nous avons tenté tout ce que nous pouvions pour nous rendre au sommet. Il n'y a pas de rancune, la montagne est plus grande que l'humain; je l'ai déjà dit. Il faut savoir écouter ce qu'elle a à nous dire et respecter ses diktats. Elle n'a pas rendu son sommet accessible cette saison.

En chemin vers Pheriche hier, je me suis retourné souvent. Juste pour voir une dernière fois cette montagne avec laquelle j'ai intensément vécu ces deux derniers mois. L'Everest est en moi à présent. De la même manière que les Pôles y sont. Cette montagne ne me quittera plus. Puisque l'Everest est le plus haut point de la planète, on peut presque dire que quelque soit l'endroit où nous nous trouvons sur le globe, nous sommes toujours un peu sur ses flans, nous sommes toujours un peu entrain de la gravir ou d'en redescendre.

Je veux vous raconter une anecdote qui en dit long sur ce merveilleux peuple que sont les Sherpas et sur leur parfaite adaptation à l'environnement dans lequel ils passent leur vie. Lors de notre dernière tentative, je grimpais en compagnie de deux Sherpas. À un moment de l'ascension, j'ai rejoint et dépassé l'un d'entre eux. Plus nous montions, plus je le distançais. À un point tel que je me suis dit que ce n'était pas possible que moi, un occidental vivant à basse altitude, je sois plus performant à 7000 mètres qu'un Sherpa né dans l'Himalaya. Le deuxième Sherpa s'est arrêté à sa hauteur au moment où j'allais revenir sur mes pas pour m'enquérir de ce qui n'allait pas. Je me suis dit que le premier avait peut-être des problèmes de crampons ou d'engelures aux mains. Après quelques minutes, ils se sont remis en route et moi aussi. Hier en revenant vers Pheriche, je me suis informé auprès du Sherpa pourquoi il s'était arrêté pendant l'ascension. Avait-il eu un problème? Il me répond que oui. Il y avait un problème qui s'est réglé quand le deuxième Sherpa est arrivé. En fait il ventait tellement fort, qu'il n'arrivait pas à se protéger suffisamment du vent pour pouvoir..... allumer sa cigarette! À 7 000 mètres! Alors que nous avions toutes les peines du monde à respirer, eux sont tellement habitués à la montagne qu'ils peuvent se permettre de fumer. Les Sherpas sont un peuple tout à fait fascinant. C'est sans doute une des plus belles découvertes que j'aie faites que de pouvoir les côtoyer. Comme la montagne, leur bonne humeur, leur gentillesse, leurs sourires resteront à jamais gravés en moi.


27.10.97 - CONCLUSION

J'y suis encore. Toujours essoufflé à me remémorer notre dernière tentative. Si haut, et si près du but, presque immobilisé par la tempête, j'entendais mon cœur battre. Le vent a su traverser mes vêtements et atteindre mon espérance. Il m'a crié pendant de longues heures «retourne» et pourtant, mes pas me poussaient toujours vers le haut. Bien au-dessus des nuages, mon regard pointait le défi, mes mains serraient la corde, mes pieds s'accrochaient à la glace bleutée et pentue, le rêve laissait sa place à la vie. Le temps s'écoulait, le décor s'agrandissait, on montait et la montagne attendait. Les bourrasques de plus en plus violentes nous obligeaient à progresser à la manière d'un crabe, de côté à la montagne pour offrir son dos au vent, au sommet. Dorjee restait près de moi, impossible de croiser son regard enfoui dans le capuchon. Ses gestes, tout comme les miens, étaient au ralenti. Ses pas fermes et résolus m'inspiraient et m'incitaient à poursuivre. Il y avait de la vie tout près de moi, j'en avais besoin. Le vent criait toujours de plus en plus fort. Je ressentais "l'impossible". Je voulais toujours essayer, encore un pas, un peu plus haut. Il a suffit d'un geste pour que mes pas s'arrêtent. Il a suffit d'un demi-tour pour changer ma vie. Face au vent, juste un instant, j'ai regardé le sommet.

À bientôt,




Entre vous et moi Il y a déjà six mois, oui, le 10 octobre dernier nous quittions le camp de base pour notre dernière tentative sommitale. Nous n'étions que huit incluant les Sherpas à tenter notre chance... La tempête a décidé que personne n'irait au sommet.

Tous les jours je revis cette ascension et surtout ce printemps puisque d'autres alpinistes sont eux aussi, en ce moment, à espérer cette fenêtre de beau temps qui ouvre la possibilité de fouler le toit du monde. Plusieurs expéditions sont installées au pied de l'Everest, du côté tibétain comme du côté népalais. Oui, oui, je suis un peu envieux, même jaloux. Mon grand ami, le Sherpa Dorjee accompagne l'expédition de Singapour. C'est avec lui que j'ai grimpé le plus souvent. Son regard et son sourire m'apportaient beaucoup de détermination. Grâce au courrier électronique, j'ai des nouvelles de lui régulièrement et directement du camp de base. Il est toujours aussi performant et rapide en montagne. Il semble être heureux et m'invite à y retourner. Je l'admire, il a touché à deux reprises le sommet. Lorsqu'il m'écrit, il signe toujours «Dorjee, twice summiter». Toute une carte de visite!!!

Entre ses expéditions, il vit à Katmandou, avec se épouse et son fils. Son expédition de 96 l'avait conduit au sommet mais avec un sac à dos très lourd. Il portait l'objectif de la caméra IMAX. L'Américain David Brashear réalisait une grande première en filmant l'ascension de l'Everest en IMAX. Le matériel nécessaire est beaucoup plus lourd et encombrant que pour un film classique. Dorjee était patient et déterminé à se rendre tout en haut. Depuis le début d'avril ce film est présenté à Montréal au Vieux-Port. On y aperçoit Dorjee. J'avoue avoir été surpris du réalisme de ce reportage. Le film est très juste, véridique, sans tricherie et démontre avec exactitude ce que représente l'ascension du plus haut sommet. Je voulais entrer dans l'écran et poursuivre l'itinéraire prévu... en compagnie de Dorjee.

Depuis mon retour de l'Himalaya en octobre dernier, mon temps est consacré à revivre l'expédition. J'ai envie de partager ces instants, de parler de Dorjee, de raconter comment la montagne agit au plus profond de soi. On a souvent dit que les explorateurs étaient les conquérants de l'inutile. C'est vrai, inutile aux yeux de ceux qui souhaitent que chaque événement soit rentable. Je suis toujours aussi passionné de raconter comment monter une montagne nous fait grandir. À ce jour, 23 345 étudiants (primaire, secondaire et collégial) ont partagé avec moi cette aventure. Ensemble, on arrive à grimper. Ensemble on se donne le droit de rêver. Je vis un peu la même chose devant des gens d'affaires réunis en congrès. Nous sommes tous aventuriers et ce que j'ai vécu est vite transposé dans leur quotidien. À chacun son pôle Sud, à chacun son Everest.

Écrire. J'ai toujours ce projet bien accroché. Pour écrire un livre, il faut s'arrêter... Ce qui m'arrive trop rarement. Je ressens le besoin d'écrire, de tracer une fois de plus mes itinéraires sur papier. En attendant de décrire la sensation qu'on éprouve à vouloir atteindre l'horizon, je partage avec les lecteurs de magazine Lumière une réflexion personnelle sur des sujets comme l'émerveillement, le silence et les saisons. Il m'arrive également de participer à des livres scolaires. Les enfants du primaire retrouvent mes expéditions sur leur pupitre. J'en suis fier. Par le biais des mathématiques, du français, ils décortiquent mes récits pour mieux les saisir et pour, je l'espère, développer leur curiosité à parcourir le Monde, leur volonté de protéger notre planète.

Ça y est, 50 000 visiteurs de notre site Web de l'Everest. Nous devrions tous fêter cela, tous ensemble. Un moyen moderne de vous parler où que vous soyez. À l'école, dans l'entreprise, chez vous ou ailleurs. Notre courrier électronique ne dérougit pas. Je n'ai pas toujours le temps de répondre surtout lorsqu'on me demande de décrire toutes les étapes psychologiques que j'ai vécues depuis mes premières expéditions il y a maintenant plus de vingt ans. Ouf! Je suis toujours curieux de lire mon courrier électronique et j'y trouve des perles: «je m'appelle Maxime, j'ai 7 ans et j'aimerais savoir s'il fait froid en Antarctique ?». Ou bien: «Je travaille à Hydro, je suis écœuré de geler, quel est le meilleur anorak?»

Un autre projet pointe son nez. Sous forme de bande dessinée, le récit de mes aventures polaires prendrait un sens humoristique tout en demeurant précis, conforme à ce que j'ai ressenti. À suivre...

Certains projets attirent mon attention et m'incite à offrir mon appui. Un groupe d'adolescents atteints de leucémie partiront en expédition à la Baie d'Hudson l'été prochain. Huit jours d'aventure en compagnie des Inuit. Ils toucheront un sommet, celui de la volonté à s'accrocher à la vie. D'autres adolescents, ex-drogués, parcourent le Québec à pied, à vélo pour aller à la rencontre de ceux et celles qui rêvent de s'en sortir, de s'échapper de leurs menottes qu'est la drogue. Ces jeunes, malades ou ex-drogués sont mes héros. Je laisse en désordre, sur mon bureau, un livre d'alpinisme, un croquis de montagne, un mousqueton, un bout de corde, une photo de l'arête sommitale, une liste de matériel...

L'Everest prend encore beaucoup de place.